jueves, 24 de noviembre de 2011

MILENIUM ANCESTOR (ORRORIN TUGENENSIS): ¿OTRO PRIMER HUMANO?


Los descubridores de este nuevo homínido, la paleoantropóloga francesa Brigitte Senut (del Museo Nacional de Historia natural de París), el antropólogo británico Martin Pickford (del Departamento de Paleontología y prehisstoria del Colegio de Francia, París), Eustace Gitonga (Director del Comunity Museums of Kenya, ONG fundada en 1997) y equipo, creen que se trata del auténtico primer humano que se separó del chimpancé. Se trata de fragmentos de esqueletos de cinco ejemplares hallados en octubre de 2000 en las colinas de Tugen, Kenya central.

En total son trece fósiles: tres fémures, un húmero, una falange, seis dientes y dos mandíbulas. Las dataciones los ubican en el Messiniense, Mioceno central, hacia 6,2 y 5,6 millones de años atrás.

El Orrorin ("Orrorin" significa "hombre original" en lengua tugen) tiene una talla estimada de 1, 40 m. y, si bien su aspecto general recuerda mucho a un chimpancé, la forma y longitud de su fémur y húmero, así como la disposición de la articulación con la pelvis, evidencian que tenían una marcha bípeda similar a la del hombre actual. Ésto no deja de ser sorprendente, teniendo en cuenta que sus supuestos descendientes australopitecinos presentan una marcha bípeda bamboleante. De hecho se ha señalado que el fémur de Orrorin es aún más similar al del humano moderno que el de un supuesto ancestro directo del género Homo como es Australopithecus afarensis. Otra cuestión particular de esta especie es su dentadura: presenta caninos pequeños y molares grandes, evidencia de una dieta predominantemente herbívora-frugívora (quizá también insectívora). Por otro lado en las manos de Orrorin la falange distal de los pulgares es similar a la del hombre moderno. Si bien este detalle podría sugerir que se trata de un hábil manipulador de herramientas, los investigadores se inclinan por la idea de que simplemente le representaba una ventaja en las capacidades de transportarse en los árboles.
Presunto descendiente de Sahelanthropus y ancestro de Ardipithecus, el Orrorin plantea interesantes interrogantes respecto a nuestros orígenes remotos. Los estudios de sus huesos sugieren que nuestros ancestros poseían la capacidad para el bipedalismo aún cuando sus costumbres eran arborícolas. También se cuestiona el desarrollo de la capacidad manipulativa asociada exclusivamente a la habilidad de utilizar herramientas. Por otro lado el Orrorin está inmerso en la discusión sobre si se trata del primer homínido que se separó genéticamente de la línea que conduce al chimpancé. Si bien los taxonomistas mantienen a esta especie dentro de los Paninos (el mismo grupo que los chimpancés), junto con el Sahelanthropus, ambas especies están en la lista de los posibles candidatos a ser los ancestros de los Homininos (la línea filogenética de los humanos).

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Fuentes:
JOHN NOBLE WILFORD: New Analysis Suggests Earlier Start for Upright Walking (MARCH 21, 2008)

Brian G. Richmond, William L. Jungers: Orrorin tugenensis Femoral Morphology and the Evolution of Hominin Bipedalism. Science  21 Mar 2008: Vol. 319, Issue 5870, pp. 1662-1665
DOI: 10.1126/science.1154197

Brunet, M.; Guy, F.; Pilbeam, D.; Mackaye, H.T.; Likius, A.; Ahounta, D.; Beauvilain, A.; Blondel, C.; Bocherens, H.; Boisserie, J.R.; De Bonis, L.; Coppens, Y.; Dejax, J.; Denys, C.; Duringer, Ph.; Eisenmann, V.; Fanone, G.; Fronty, P.; Geraads, D.; Lehmann, T.; Lihoreau, F.; Louchart, A.; Mahamat, A.; Merceron, G.; Mouchelin, G.; Otero, O.; Peláez Campomanes, P.; Ponce de León, M.S.; Rage, J.-C.; Sapanet, M.; Schuster, M.; Sudre, J.; Tassy, P.; Valentin, X.; Vignaud, P.; Viriot, L.; Zazzo, A. y Zollikofer, C.P.E. (2002).” A new hominid from the upper Miocene of Chad, Central Africa”. Nature, 418:145-151.
 
Pickford, M. y Senut, B. (2001). “'Millennium ancestor', a 6-million-year-old bipedal hominid from Kenya”. South African Journal of Science 97: 22.

Senut, B; Pickfor,M.; Gommery, D.; Mein, P.; Cheboi, K, y Coppens,Y (2001). “First hominid from the Miocene (Lukeino Formation, Kenya)”. Comptes Rendus de l'Academie des Sciences, Series IIA - Earth and Planetary Science 332: 137-144.

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